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El archivo HOSTS: ¿cómo puede mejorar mi navegación?

El archivo HOSTS es un archivo de texto que se puede utilizar para resolver nombres de dominio en direcciones IP de forma local. En este artículo se explican sus principales aplicaciones: mejora de la velocidad de acceso a aquellas páginas web que visitemos más frecuentemente, utilización de abreviaturas para referirnos a otros servidores o restricción de navegación a sólo algunos dominios.

Saulo Barajas, Saulo.Net 02may02.- Cada vez que escribimos un nombre de dominio en el símbolo del sistema o en una aplicación TCP/IP (como un navegador web), éste nombre tiene que traducirse a una dirección IP antes de poder localizar el servidor solicitado. Este proceso de traducción se conoce como resolución de nombres. Por ejemplo: si escribimos "www.saulo.net" en la barra de direcciones de Internet Explorer, se formulará una consulta de resolución de nombres al servidor DNS que tengamos configurado. El servidor DNS responderá con la dirección IP correspondiente (194.106.33.39) y finalmente se accederá al servidor web para cargar la página. Esta consulta es la responsable de la pequeña espera que observamos antes de acceder por primera vez a un dominio. Obsérvese que este tiempo de espera apenas depende del ancho de banda de nuestra conexión (el tráfico intercambiado es mínimo).

Nota: Se puede obtener más información sobre la resolución de nombres en Resolución de nombres; sobre el archivo Hosts en Métodos de resolución de nombres de dominio; y sobre el sistema de nombres de dominio (DNS) en Nombres de dominio. Estos enlaces corresponden a los cursos de redes y TCP/IP publicados en este mismo sitio web.

De lo anterior podemos obtener dos conclusiones:

  1. Si el servidor DNS falla (por algún motivo no es capaz de devolver la dirección IP correcta) no se podrá acceder al servidor web escribiendo su nombre de dominio asociado. Parece lógico pensar que si escribimos su dirección IP directamente, http://194.106.33.39, sí podremos ver la página web. Sin embargo, esto no ocurre siempre debido a que un servidor con una misma IP suele alojar multitud de dominios (son servidores virtuales) y, debido a este motivo, en caso de escribir la IP directamente, ¿qué dominio se cargará? Como no se puede saber, los servidores optan por no devolver ninguno y mostrar un error de página no encontrada. En el caso de servidores dedicados, en los que una IP se asocia con un solo dominio, no hay ambigüedad posible y se abrirá la página. Por ejemplo: http://www.ibm.com y http://129.42.17.99 devuelven el mismo resultado, si bien la segunda opción es más rápida por no depender de un servidor DNS.

    Cada ISP suele proporcionar uno o varios servidores DNS. Podemos conocer el servidor DNS que estamos utilizando con la orden IPCONFIG /ALL |MORE. Es decir, hay miles de servidores DNS en Internet y su información se debe actualizar por todos ellos. Muy a menudo se producen inconsistencias o problemas de actualización. Esta es la causa de que algunas páginas web sólo puedan verlas algunos usuarios: a unos usuarios se les abre la página (se pudo resolver el nombre) y a otros se les muestra página no encontrada (no se pudo resolver). Aunque recordemos que el servidor web por su IP es alcanzable en ambos casos.
     
  2. Si las aplicaciones TCP/IP conociesen previamente las direcciones IP asociadas a los nombres de dominio más usados no tendrían que consultar a un servidor DNS y el acceso sería más rápido.

 

Resolución de nombres de dominio

Existen tres mecanismos básicos de resolución de nombres de dominio que se aplican en el siguiente orden: 1º) Comparar el nombre solicitado con el del propio host. Si es el mismo, el nombre queda resuelto a la IP local; 2º) Se busca el nombre en el archivo HOSTS. Si se encuentra se utiliza la IP indicada; 3º) Se formula una consulta al servidor DNS.

Este orden de aplicación (archivo HOSTS antes que servidor DNS) implica lo siguiente:

  1. No se utilizará el servidor DNS para aquellas entradas que aparezcan en el archivo HOSTS, con el consiguiente incremento en velocidad. Recuérdese que el archivo HOSTS reside localmente en cada equipo y el servidor DNS es una máquina distinta de Internet.
  2. No se podrá acceder a aquellos dominios que tengan asociada una IP incorrecta en el archivo HOSTS. Por ejemplo: si se asocia la IP incorrecta 192.1.1.1 al dominio www.saulo.net en el archivo HOSTS de un equipo, no se podrá entrar a Saulo.Net escribiendo www.saulo.net en un navegador de ese sistema: dará página no encontrada. 
  3. Si en la configuración TCP/IP no se establece un servidor DNS, sólo se podrán resolver los nombres de dominio que se hayan escrito manualmente en el archivo HOSTS (y el del propio host).

 

El archivo HOSTS

Es un archivo de texto que se encuentra en el directorio de Windows en el caso de sistemas Windows 9x; o en el directorio C:\WINNT\SYSTEM32\DRIVERS\ETC en el caso de sistemas NT. El nombre del archivo es simplemente "HOSTS" (sin extensión). Después de instalar Windows se proporciona un archivo de ejemplo llamado "HOSTS.SAM". Este archivo se puede renombrar o copiar a "HOSTS" para posteriormente editarlo. Cada entrada consiste en una dirección IP, uno o más espacios en blanco y el nombre de dominio asociado a esa IP.

Algunos comentarios sobre el archivo HOSTS:

  • Se pueden asignar varios nombres de dominio a una misma dirección IP.
  • El archivo se lee de arriba a abajo por lo que se deben colocar al principio los nombres utilizados más a menudo.
  • Un nombre de dominio puede tener hasta 255 caracteres. En sistemas Windows no se distingue entre mayúsculas y minúsculas.

A continuación veremos las principales aplicaciones de uso que se deducen de todo lo anterior.

 

Acelerar la carga de las páginas más visitadas

Para ello añadimos al archivo HOSTS las direcciones IP de las 4 o 5 páginas que visitamos más frecuentemente, especialmente la IP de la página de inicio del navegador. La IP asociada a un nombre de dominio se puede conocer con el comando PING. Por ejemplo, "ping www.saulo.net" devolverá entre sus resultados de salida la IP 194.106.33.39. De esta forma podemos generar nuestro archivo HOSTS:

# Ejemplo de archivo HOSTS

216.239.39.100 www.google.com
194.106.33.39  www.saulo.net
129.42.19.99   www.ibm.com

 

Utilizar abreviaturas para nombres de servidores

Podemos asignar abreviaturas o nombres distintos a servidores web. Estos servidores tienen que ser dedicados y no virtuales, según hemos explicado más arriba. El siguiente archivo HOSTS provoca que al escribir "ibm", "www.apple.com" o "www.pepe.com" se abra siempre la página de "www.ibm.com" (probablemente al lector se le estén ocurriendo infinidad de bromas para relacionar nombres de amigos con dominios).

# Ejemplo de archivo HOSTS

10.0.0.1     router
129.42.19.99 ibm
129.42.19.99 www.apple.com
129.42.19.99 www.pepe.com

 

Impedir la navegación por todos los dominios menos en uno

En el ámbito de la empresa puede interesar que los empleados únicamente puedan navegar por el web corporativo. Una forma muy sencilla de conseguirlo es eliminar el servidor DNS de la configuración TCP/IP, restringir el acceso al icono Red del Panel de control y crear un archivo HOSTS que únicamente contenga una entrada: la del web corporativo.

Sólo los expertos en TCP/IP advertirán que pueden navegar por otras páginas escribiendo la dirección IP (en el caso de servidores dedicados) o modificando el archivo HOSTS (tanto en servidores virtuales como en dedicados). Estas IPs tienen que haber sido conseguidas de algún PC que tenga el servicio DNS disponible, por lo que incluso a los expertos en TCP/IP les resultará tan incómoda esta tarea que desistirán en su intento.

 

Impedir la navegación por un determinado dominio

Si asignamos una IP falsa a un nombre de dominio en el archivo HOSTS, no se podrá navegar por las páginas web de ese dominio.

 

Acelerar la descarga y envío de correos

Si utilizamos un programa gestor de correo como Outlook Express podemos agilizar la localización de los servidores entrante y saliente si escribimos sus direcciones IP en lugar de sus nombres de dominio (menú Herramientas / Cuentas). Esto tiene otra ventaja adicional: si falla el servidor DNS no nos quedaremos sin correo. Recordemos que la IP asociada a un nombre de dominio se puede obtener con el comando PING. Debido a que los servidores de correo quedan almacenados en la configuración de cuentas hemos preferido escribir aquí la dirección IP antes que en el archivo HOSTS.

 

Diagnóstico y resolución de errores

El archivo HOSTS no suele ser modificado por los usuarios. Sin embargo, en caso de encontrarnos ante errores que afectan sólo a unos dominios determinados no está de más comprobar que el usuario no haya alterado su archivo HOSTS. Ya hemos visto que una configuración incorrecta en este archivo puede impedir la navegación por ciertas páginas o llevar a dominios que no le corresponden. Si el archivo HOSTS no es el culpable, probablemente sea nuestro servidor DNS el que esté proporcionando una información incorrecta: en este caso podemos escribir la IP correspondiente en el archivo HOSTS después de haberla obtenido de otro equipo que no presente el error.

 
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